De ideologiska linjerna i amerikansk politik är tydliga. Det är Republikaner mot Demokrater, konservativa mot liberala och det finns röda stater (som brukar föredra Republikanska kandidater) och det finns blåa stater (som brukar rösta på Demokraterna).

Valkampanjen 2000 avgjorde färgtilldelningen

Färgerna är hämtade från stjärnbanéret och färgtilldelningen har lite olika historier. Det går att spåra orsaken till det amerikanska inbördeskriget när en karttillverkare sålde kartor som gjorde det möjligt att följa trupprörelser. Då följde det med en blå penna för att markera var sydstaterna truppor var, och en röd penna för att markera nordstaternas trupper. (Sedan dess har partierna på sätt och vis bytt ideologier med varandra, men det är en annan historia.)

I modern tid används färgerna i valbevakningen på tv. När en majoritet av tittarna hade skaffat färg-tv på 1970-talet användes färgerna i valbevakningen för att synliggöra vilken delstat som vunnits av vilket parti, men av lite olika anledningar fick Republikanerna blått och Demokraterna rött vid den här tiden. Men det var inget som ansågs givet och i valbevakningen några år senare användes de motsatta färgerna.

Valet 2000 gick inte att avgöra på valnatten, eftersom det verkade ha blivit dött lopp mellan George W. Bush och Al Gore. Det dröjde 36 dagar innan valet var avgjort och under hela perioden rapporterade media om vilka av vägmästarestaterna som såg ut att tillfalla vilken kandidat. För att förenkla för tittarna att följa utvecklingen enades tv-bolagen om att Republikanerna skulle vara röda och Demokraterna blå, vilket cementerade färgtilldelningen.

Nidbilder blev symbolbilder

I presidentvalet 1828 ställde Andrew Jackson upp som Demokraternas presidentkandidat. Jackson var fräck i mun, talade om att landet styrdes av en korrupt aristokrati och hade "låt folket styra" som sin kampanjslogan. En fullfjädrad populist med andra ord.

Hans politiska motståndare kallade honom för "a jackass". Ordagrant är det beteckningen för en åsna av hankön (sv. jack) men det refererar också till en allmänt bångstyrig person, vilket ju en jack brukar var.

Jackson tog det dock inte som den förolämpning det var tänkt utan var ganska förtjust i det. Han såg åsnan som en symbol för det han ville framstå som - bestämd, egensinnig, viljestark - snarare än motsträvig och gjorde den till en symbol för sig själv.

Politiska satirteckningar då var vår tids tweets och ledartexter i ett. När de publicerades i dagspressen hade de förmågan att fånga något om den politiska samtiden och de var mycket populära.

En av de första satirteckningarna som gjordes med anspelning av Jacksons smeknamn publicerades 1833. Den hade titeln "Låt alla ta hand om sig själva" och det är förstås Jacksons motstånd mot att låta staten ta ansvar för medborgarna som är i fokus.

Bilden av åsnan förknippades med Jackson under hans tid vid makten och i någon mån med det Demokratiska partiet under de årtionden som följde. I en teckning från 1870 får åsnan symbolisera en grupp inom det demokratiska partiet som var motståndare till inbördeskriget.

Men det är inte förrän 1874 som republikanerna också porträtteras som ett djur. I en teckning av Thomas Nast porträtteras de medier som är lojala Demokraterna som en åsna i lejonkläder då Nast ansåg att media ägnade sig åt skrämselpropaganda genom att framställa den sittande republikanske presidenten Ulysses S Grant som en potentiell amerikansk diktator. (Det Demokratiska partiet porträtteras som en skygg räv som gömt sig i en buske, rädd för medierna).

I Nasts teckning gör åsnan i lejonkläder att en elefant - som representerar de som röstar på Republikanerna - rusar mot en ravin av kaos och inflation. Varför Nast valde en elefant är oklart men en teori är att det är ett stort och kraftfullt djur som samtidigt kan orsaka stor skada när det blir skrämt.

Det kvittar dock, för Nash teckningar var så omtalade och populära att det ledde till fler teckningar där elefanten representerade partiet och så blev det en symbol för Republikanerna på samma sätt som åsnan blivit det för Demokraterna. Enda skillnaden är att Republikanerna faktiskt antagit elefanten som sin officiella symbol, medan åsnan endast är den inofficiella symbolen för Demokraterna.

GOP = Grand Old Party

Vid ungefär samma tid uppstår också ett smeknamn för det Republikanska partiet - GOP- vilket ofta används som en partiförkortning. (Demkraterna förkortas "DEM". Termen GOP dök upp första gången 1875 i kongressen när partiet (som vunnit inbördeskriget för att försvara unionen) kallades för "this gallant old party. ". Följande år kallades partiet för "the grand old party" i en artikel i tidningen Cincinnati Commercial och det fastnade. Förkortningen användes första gången 1884.