Trafiken är mindre frekvent än normalt till följd av åtgärder för att minska spridningen av coronavirus, men det är inte alls det nära nog totalstopp man skulle kunna tro.

Bilden ovan visar flygtrafiken över västra Europa klockan 13.10 den 21:a mars, alltså mitt på dagen en lördag. Visst är en del av flygplanen fraktflygplan, men majoriteten är passagerarflyg och det konstigaste av allt är många av dem flyger tomma.

För att trafikera stora flygplatser budar flygbolagen på de bästa ankomst och avgångstiderna, så kallade slottar. De tilldelas flygbolagen årligen och en bra slot kan kosta tiotals miljoner kronor om året.  Exempel på bra slottar kan vara en sen tid från Heathrow mot Arlanda, en av de första morgonflygen mot Paris Charles de Gaulle från Landvetter eller en kvällsflight från Newark som landar på Kastrup i gryningen. Men om ett flygbolag inte använder sin slot åtta gånger av tio förlorar de den och tiden bjuds då ut till det av de andra flygbolagen som betalar bäst.

De flygbolag som funnits länge har därmed i regel bättre slottar än nya flygbolag, helt enkelt för att de haft dem väldigt länge. För så länge de använder dem är de garanterade dessa tider. Så även om försäljningen av flygbiljetter rasat till följd av coronaviruset, fortsätter flygbolagen att flyga dessa så kallade spökflighter (eng. ghost flights) för att inte bli av med sina värdefulla slottar. Det är inte deras fel, utan en effekt av hur ett system som funkar fint i vanliga fall kan verka kontraproduktivt i kristider.

Alla flygningar är dock inte tomma. Just nu arbetar många flyg- och resebolag med att flyga hem strandade resenärer och medborgare vilket innebär att de planen går fulla, i alla fall i ena riktningen.

Ändring på gång

Förra veckan föreslog EU-kommissionen att temporärt upphäva regeln till den 13:e maj och retroaktivt från den 1:a februari. Igår föreslog transportministrarna i europeiska rådet en modifiering av förslaget så att undantaget ska gälla ända till och med den 24:e oktober. Förslaget börjar gälla så fort parlamentet beslutat om det, vilket beräknas ske nästa vecka men informellt har regeln redan börjat tillämpats på många håll.