När den glödande ytan på vår närmaste stjärna får ett utbrott kastas laddade partiklar ut från solens yta och en del av dessa mot jorden. När de närmar sig vår planet påverkas de av jordens magnetfält som utgör ett skyddande hölje runt jorden som kallas magnetosfären.

Det är därför endast runt jordens magnetiska poler som polarskenet uppträder och det är därför det är vanligare att se norrsken ju längre norrut man kommer i Skandinavien. Helt enkelt för att det är närmare den magnetiska nordpolen (i Norra Kanada). För att vara säker på att se norrsken i Sverige måste man vanligtvis bege sig norr om polcirkeln men det förekommer relativt ofta i både Norrbotten och Västerbotten.

Norrskenet uppträder i form av gröna, blåa eller röda ljusformationer som påminner om gardiner, strålar eller bågar. Färgerna uppkommer när partiklarna krockar med de molekyler i vår atmosfär och dras mot polerna. Det är därför polarskenet oftast pekar neråt. Det finns faktiskt alltid polarsken på himlen, även under dagen, men då är det för ljust för att man skall kunna se det med blotta ögat.